Партовски изстрел

Дарите на раздялата на неандерталците с Homo sapiens са гени, причиняващи болести

Освен ако същества като йети и бигфут не се окажат истински, единственият вид човек в съвременния свят е Homo sapiens. Но това е вярно едва наскоро. През по-голямата част от 200 000-годишната история на Homo sapiens тя сподели планетата с няколко братовчеди. Най-известните били неандерталците, които били по-големи и по-тежки и живеели в Европа и Централна Азия.

Неандерталците са изчезнали преди 40 000 години. Дали те са били убити директно от съвременните хора или са били надпреварирани е многогодишна тема на разискване. Но, така или иначе, отношенията между двата вида имаха повече, отколкото просто междухоминидно съперничество. През изминалото десетилетие изследователите са установили, че между 1% и 4% от ДНК на съвременните европейци и техните потомци на други континенти е с неандерталски произход. С други думи трябва да е имало известно количество кръстосване, което се случва през деня.

Еволюцията често е компромис и за да е оцеляла ДНК на неандерталеца толкова дълго, колкото трябва, тя трябва да предложи някои предимства на тези, които я носят.

По-малко ясно е днес ефектът от така придобитото ДНК. ДНК на неандерталеца не е лесно да се постигне (трябва да бъде събрана от фосили, които са били особено добре запазени), и се прави широко генетично тестване върху голям брой съвременни хора, което е необходимо, за да се отстрани влиянието дори на сравнително малък дял от тях геноми, е скъпо. Въпреки това, както съобщават в Science, точно такова сравнение току-що е направено от екип, ръководен от Корин Симонти от Института за генетика на Вандербилт, Тенеси.

Вместо да правят сами генетичните тестове, д-р Симонти и нейните колеги използваха данни от електронната медицинска документация и геномичната мрежа. Това им даде както медицинската история, така и генотипите на хиляди хора. Те подбраха 28 416 души от европейски произход и сравниха геномите на тези индивиди с генетична информация, извлечена от пръста на костите на жена неандерталец, открита в пещера в Русия, през 2010 г. Те откриха 135 000 бита съвременна човешка ДНК, която те мисълта вероятно са от неандерталски произход.

Предишни изследвания установяват, че такава ДНК на неандерталеца е особено често срещана в близост до части от генома, свързани с заболявания като депресия, сърдечни заболявания и себорейна кератоза, оплакване, при което люспестите бучки се образуват върху кожата на страдащия. Тъй като данните на д-р Симонти включваха хора, които действително страдат от такива състояния, тя успя да провери тези асоциации. Когато направи това, тя откри, че конкретни парчета ДНК на неандерталеца наистина са свързани с наличието и на трите оплаквания. И екипът откри съединител на други явления, за които гените на неандерталеца като че ли излагат своите носители на допълнителен риск. Те варираха от затлъстяване и нарушения в съсирването на кръвта до определени видове недохранване и дори пушене.

На пръв поглед това изглежда предполага, че ДНК на неандерталеца е проклятие. Но това почти сигурно не е така. Четиридесет хилядолетия са достатъчно време за еволюция, за да се заемем с работата. Това означава, че неблагоприятните черти е трябвало да бъдат отсечени, докато полезните се разпространяват. Има доказателства за точно това. Някои части от човешкия геном са необичайно свободни от неандерталското влияние, което предполага, че естественият подбор е премахнал вредните гени. Други части, при които ДНК на неандерталеца вероятно предлага предимства, са пълни с нещата.

И само защото нещо е лошо за съвременните хора, не означава непременно, че е било лошо за техните ловно-събирателни предци. Някои гени могат да изложат своите носители на риск от затлъстяване в съвременния свят на мастни, сладки закуски. Но в свят, в който храната е оскъдна (както се предполага, че е била в северните ширини, където съвременните хора и неандерталците се смесват), същите тези гени могат да помогнат на стопаните си през постните периоди.

Изглежда, че ДНК на неандерталеца излага на съвременния човек риск от специфичен вид недохранване, причинено от липсата на тиамин, витамин от група В, който е жизненоважен за въглехидратния метаболизъм. Но, казва д-р Симонти, същият този генетичен вариант също може да улесни усвояването на мазнините. Преди хилядолетия, когато хората получиха по-малко от енергията си от рафинираните въглехидрати, компромисът може би си струваше. В свят, в който зърнените култури са се превърнали в основна храна, може и да не е така.

И накрая, и най-прозаично, д-р Симонти и нейните колеги разглеждаха медицински записи. Те по дефиниция ще съдържат информация само за болестите. Еволюцията често е компромис и за да е оцеляла ДНК на неандерталеца толкова дълго, колкото трябва, тя трябва да предложи някои предимства на тези, които я носят. Засега точно какви са тези предимства е загадка. Но повече изследвания със сигурност ще ги осветят.

Тази статия се появи за първи път в раздела „Наука и технологии“ на The Economist на 13 февруари 2016 г.